欧比特颜军:你必须做不一样的东西

发布时间:2010年08月16

  如果把中央处理器CPU比喻为整个电脑系统的心脏,那么主板上的芯片组就是整个身体的躯干。对于主板而言,芯片组几乎决定了这块主板的功能,进而影响到整个电脑系统性能的发挥,因此可以说芯片组是主板的灵魂。

  而由于技术落后,“缺芯”使中国的制造业不得不一分一厘地计算微利,从军工到民用,从高科技产品到家用电器,虽然“城墙”连片却唯独没有统帅中枢的“芯”,因而不得不仰视他人,受制于他人。

  几乎与此同时,国内的几路英豪都在演练“独门功夫”,意图在自主芯片上与洋人的“奔腾”一较高下,颜军的欧比特也是其中一员,他的S698已经在这场竞争激烈的长跑中领先了半个身位。

  1978年,颜军从山东高密一个偏僻的农村走出,32年来路过哈尔滨工业大学、中国航空航天工业部第三研究院、爱尔兰科技署、都柏林大学、多伦多大学、加拿大ICCT科技公司……, 最终,他走到了自己梦想中的天地——“欧比特”,这是不是他的终点站,谁也不知道。

  38岁归国创业

  在恢复高考的第二年,1978年,年仅16岁的颜军以优异的高考成绩考入了哈尔滨工业大学。

  1985年3月,即将研究生毕业的颜军被分配到中国航空航天工业部第三研究院工作,在实践工作中,颜军第一次意识到理论和实践结合的重要性,也意识到市场需求的重要性绝不亚于产品的质量。

  1988年10月,中国航空航天工业部启动了“国际人才交流”项目,工作只有三年多的颜军作为访问学者,进入位于爱尔兰首都都柏林的爱尔兰科技署进行技术的交流学习。但是,在颜军看来,“爱尔兰科技署的工作没有想象中的高难度,也没有太大的挑战。我就想着,既然去学习,那就学得深入点,学点实在的东西”。 在他的申请下,爱尔兰科技署同意他进入爱尔兰都柏林大学攻读博士学位。

  “反正闲着也是闲着,我这么年轻,有的是时间。” 颜军白天黑夜连轴读,仅用两年七个月便拿下了博士学位。博士毕业后,颜军留在母校计算机系任讲师,自己带着研究生做项目,同时也教了一年书。

  在学校任教的过程中,颜军逐渐感觉到这种平淡的教书生活并不能施展自己的远大梦想和抱负。

  当时加拿大的航空航天技术在全球属于领先地位,而且,令颜军很感兴趣的“模糊理论”在加拿大也有先进的研究,多伦多大学的“模糊理论”在全球很有名气。1992年,颜军进入多伦多大学,开始了“模糊理论”领域的博士后研究生活。为将所学知识应用到工业控制领域,颜军在教授的鼓励下,进入到一家做交通信号控制的公司工作。颜军白天在公司进行工程设计,晚上仍然坚持在多伦多大学博士后工作站继续攻坚技术难题。

  加拿大政府对技术创新类型的公司一贯持有大力支持的态度和政策,尤其对人少但是有技术创新的小型公司有很多优惠的政策。天时地利人和皆备,1994年2月,颜军终于实现自己的第一个梦想——和朋友一起成立了自己的公司。在颜军的悉心经营下,该公司到1997年底已有了相当大的规模。但是,颜军逐渐发现,公司业务中有60%以上的客户都来自于国内,而且有快速增长趋势,颜军敏锐地察觉到,国内的市场已经超过了他的想象,这应该是一个回国创业的好机会。无巧不成书,在颜军一心想着如何回国创业以及在哪里开始创业的时候,他的一位中国驻加拿大领事馆的朋友,向他推荐了珠海。

  1998年冬天,当加拿大多伦多正处于冰天雪地中,颜军第一次来到珠海,就被珠海的四季如春、春意盎然的景色和优惠的投资政策所吸引住了。珠海,这个原本只是颜军脑子里的一个南方城市的地名,顿时以自己得天独厚的优势深深地印在了颜军心上。

  当时珠海市政府大力支持软件和集成电路相关产业的企业,政策的扶持和珠海繁荣的经济环境让颜军心动不已。

  于是,2000年,颜军带着一身的技术和干劲回国,开办了欧比特(珠海)软件工程有限公司(上市公司欧比特前身)。

  “软硬”兼施

  “刚开始时是一心想做软件产品。现在看来,其实做我们这一行,一开始卡脖子的肯定是嵌入式操作系统,所以刚开始懵懵懂懂、集中精力搞了两年的嵌入式操作系统软件,对于欧比特后来的发展而言反倒是一件好事。说白了,IC设计行业,软件是基础”。10年后,颜军回忆起创业初期时充满感慨。

  在一心一意做软件开发不久后,颜军很快就发现了一个严峻的问题:市场在哪里?低技术含量的软件市场已经在国内上万家软件公司所打的价格战中变得毫无利润可言,只有高技术含量的软件才能在市场上占有一席之地。在两年的软件开发的摸索中,颜军很快意识到长期只做软件不是一个明智的决定。

  “软件,尤其是嵌入式软件,必须与芯片绑定才能创造价值。”回忆起这段历史,颜军斩钉截铁地下了定论。怎么办?穷则变,变则通,通则久。

  但是,颜军并不认为这两年是被浪费掉的。

  “把一个系统的东西做小,做成芯片,但是光有硬件不行,我们之前一直在研究软件,等到醒悟过来,恰恰是时机成熟之时才去做芯片,这样的话软硬件兼备。在嵌入式操作系统的两年研究完成以后,打了个很好的基础,我们设计芯片的速度就加快了,这就是所谓的磨刀不误砍柴工吧。”

  在碰了这个钉子以后,颜军迅速地校正了自己,启动嵌入式SOC芯片的研制(System on Chip的缩写,称为片上系统。SOC是指在单个芯片上实现数据的采集、转换、存储、处理和输入输出等多种功能,其应用可以提高系统级产品的性能和可靠性、高度集成从而实现小型化、降低成本和复杂性)。

  欧比特的“芯”与中科院的“龙芯”不同,“龙芯”是通用CPU的芯片,欧比特的“芯”是嵌入式处理器芯片,它必须针对应用需求而量身定做,为降低成本必须平衡集成度和功能模块,必须考虑速度、功耗、稳定性、可靠性等诸多因素。

  从软件开发转向芯片,还有个原因是想将以前傻大笨粗的控制设备逐渐小型化,欧比特的芯片主要用于航空航天领域的控制系统,所以对产品的小型化要求更为严格。“特别是要离开地面的飞行器,我能减掉一克重量,带来的价值将是非常大的。”

  航空航天领域和工业控制领域的产品小型化的趋势越来越明显,最根本的解决方法就是将超大规模的集成电路小型化、高度集中化,逐渐走向SOC芯片。

  “什么是自主创新?自主创新就是与应用结合,为市场需求量身订做,具有生命力的产品。没有产业背景支撑的技术产品将难以实现产业化。”颜军说。

  2003年,世界上第一块基于SPARC V8处理器架构的嵌入式S698 芯片在欧比特(珠海)软件工程有限公司诞生了。S698芯片其实是一个32位嵌入式SOC芯片,基于SPARC V8处理器架构标准,集成了片内总线和许多片上外设的基础芯片,验证了许多核心技术,该设计填补了我国在SPARC V8领域的空白,也为公司在其后推出系列化SOC芯片产品奠定了基础。

  “这也验证了一点,就是我们中国人也可以设计出嵌入式SOC芯片。”颜军说道,“这在国内可以说是填补了航天航空领域芯片方面的一个空白。”

  十年磨一剑

  欧比特的上市可谓是顺风顺水。

  近年来为了降低航空航天领域对于国外产品的依赖度,确保型号的信息安全,国家积极鼓励扶持国内企业进入航空航天产业承担任务。欧比特是我国首家成功研制出基于SPARC架构的SoC芯片的企业,并于2003年推出了技术达到国际先进水平的32位S698芯片。2008年,欧比特在中国航空航天SOC市场的占有率在国内厂商中居于首位。

  因此,第一只成功登陆创业板的中国本土IC设计企业,不是大名鼎鼎的海思半导体,也不是风头正劲的同方微电子,而是位于珠海的集IC设计生产及系统集成业务于一身的珠海欧比特,也就不足为奇了。

  多年以来,资金一直成为中国IC设计企业发展的瓶颈,开拓多元的融资渠道是广大IC设计企业的长久梦想。欧比特也有过一段比较艰难的岁月。“2004年底,当时资金比较短缺,到处寻找融资都没有成功。过了七八个月,到了2005年初的时候,有几个芯片研发完成了,规模化生产后推向市场,反响不错,资金链才开始不那么紧绷。”2007年,欧比特引入了上海联创永宣创业投资企业等风投。其中占比最大的上海联创持有欧比特1381.5万股。这对于当时资金不够宽裕的欧比特来说,无异是一种雪中送炭。

  人才也是个问题。颜军发现当时国内芯片设计工程师非常少,对芯片和控制系统设计都很熟悉的人更少。因此,刚回国的颜军首要的任务就是“拼命地组队伍”,一个方式是自己培养,另外是和哈工大、北理工、吉林大学、上海交大、北航等有着相关专业的高校合作,建立了合作联盟和产学研基地。

  欧比特人的创业家园一开始是在珠海南方软件园的留学生创业园,2002年底,颜军开始着手打造属于欧比特自己的科技园,2003年5月份,欧比特人终于有了自己的家——位于珠海市唐家东岸白沙路1号、毗邻哈工大资源港的欧比特科技园。

  目前,航空航天市场是欧比特的主要利润来源。为优化收入结构,欧比特在2008年加大了工业控制领域的产品销售,工控领域已成为欧比特第二大收入来源和未来主要增长点。

  中国正逐渐成为全球最主要的航空航天和工业自动化市场之一。中国航空航天领域的SPARC架构SOC和EMBC市场规模在未来几年将保持30%左右的增长。欧比特作为国内为数不多的能自主研发32位嵌入式处理器及多核处理器芯片的高科技公司,前景辉煌。

  在欧比特人看来,颜军是一个对于芯片的研发异常执着的人,他总是力求在现有的科技条件下将芯片做到极致,“不过可能正是他的执着吧,所以欧比特才能一直走在国内科技前沿。我觉得这是某一种意义上的心想事成。”

  日本的“经营之圣”稻盛和夫说过,经过反复的思考和修正,怀有强烈愿望的人最后会“看到”一条仿佛一直存在的通往成功之路,并且是一幅贴近现实的彩色画面。从最初梦想的萌芽到现在的一个轮回,颜军和他的团队也应该“看到”过多次欧比特成为领航全球嵌入式芯片系统集成行业的彩色画面。

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